Stress e traumi nell’infanzia influenzano l’espressione genica per la vita

Ogni anno, quasi un milione di bambini negli Stati Uniti sono vittime di abusi fisici, abusi sessuali o abbandono. A causa dello stress dei primi anni di vita, è più probabile che sviluppino ansia, depressione o aggressività in seguito. Ma gli scienziati ancora non comprendono appieno cosa renda questi bambini vulnerabili.

In un nuovo studio dell’Università del Wisconsin, Madison apparso in Child Development, i ricercatori hanno scoperto uno dei modi biologici in cui l’abuso cambia il cervello. In una strana svolta, lo stress infantile sembra causare cambiamenti genetici che rendono i bambini meno capaci di far fronte ad alti livelli di ormoni dello stress più avanti nella vita.

I ricercatori hanno riunito 56 bambini di età compresa tra 11 e 14 anni, 18 dei quali avevano precedenti con i servizi di protezione dell’infanzia. Per controllare fattori come lo stato di famiglia, i ricercatori hanno valutato se i genitori dei bambini fossero sposati, quanto bene fossero pagati i loro lavori e quale livello di istruzione avessero ricevuto. Quindi, i ricercatori hanno prelevato un campione di sangue da ogni bambino e analizzato il suo DNA.

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Cortisolo: amico e nemico

I ricercatori hanno esaminato un gene chiamato NR3C1, che codifica per un tipo di sito di attracco ormonale chiamato recettore glucocorticoide. Il suo compito è offrire un sito per uno degli ormoni dello stress del corpo, il cortisolo, per connettersi e comunicare con le cellule. Nello specifico, hanno studiato la regione promotrice del gene NR3C1, che dice al gene quante volte esprimersi e quanti recettori glucocorticoidi produrre. Nei bambini che avevano subito abusi, queste regioni promotrici sono state metilate a tassi molto più alti rispetto ai bambini che non avevano subito abusi.

“La metilazione è un processo biochimico che essenzialmente attiva o disattiva i geni influenzando la possibilità di esprimere i geni”, ha detto Sarah Romens, autrice principale dello studio, in un’intervista a Healthline. “Abbiamo osservato che i bambini maltrattati avevano più metilazione dei siti [del promotore di NR3C1] … rispetto ai bambini non maltrattati. Ciò suggerisce che i bambini maltrattati hanno una minore espressione di NR3C1, il che probabilmente si tradurrebbe nella produzione di un minor numero di recettori glucocorticoidi “.

“Questi individui non solo subiscono più danni fisici ed emotivi rispetto agli altri bambini, ma possono anche sviluppare interpretazioni secondo cui il mondo è pericoloso e imprevedibile. Di conseguenza, questi bambini diventano più propensi a prestare attenzione alle minacce nel loro ambiente, che può servire come fattore di rischio sia per l’ansia che per l’aggressività “. – Sarah Romens

Il cortisolo è un’arma a doppio taglio. Provoca veglia e vigilanza e consente alle persone di rispondere al loro ambiente. Più cortisolo, più puoi prestare attenzione e concentrazione. Fino a un certo punto.

Dopo che il cortisolo si è agganciato a circa il 50% dei recettori glucocorticoidi nell’ippocampo del cervello, qualsiasi altro cortisolo causerà un calo delle prestazioni. Diventi stressato, nervoso o irritabile e hai più difficoltà a concentrarti. Con livelli di stress sufficientemente alti, provi ansia e panico. L’esposizione a lungo termine a livelli di stress elevati provoca anche altri segni di usura sul corpo, tra cui l’usura del cuore e un sistema immunitario indebolito.

Più recettori glucocorticoidi hai nell’ippocampo, più stress puoi tollerare prima che le tue prestazioni ne risentano e ti abbassi. E quindi più NR3C1 è metilato, meno recettori glucocorticoidi hai e più sei vulnerabile agli effetti del cortisolo.

È così che funziona nei roditori, comunque. Per confermarlo negli esseri umani, gli scienziati dovrebbero esaminare il tessuto cerebrale dei bambini. “Naturalmente, non è etico, fattibile o desiderabile esaminare il tessuto cerebrale dei bambini umani viventi”, ha detto Romens. “Tuttavia, i nostri dati sulle differenze di metilazione nei bambini sono direttamente paralleli ai dati sulle differenze di metilazione nei roditori”.

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Questa scoperta potrebbe aiutare a spiegare perché le persone con una storia di abuso corrono un rischio maggiore di sviluppare disturbi dell’umore. “Un’esposizione eccessiva o prolungata agli ormoni dello stress, come il cortisolo, può indurre le persone a rimanere cronicamente turbate, vigili e vigili per il pericolo”, ha spiegato Romens.

Nel suo articolo, ha scritto: “Questi individui non solo subiscono più danni fisici ed emotivi rispetto agli altri bambini, ma possono anche sviluppare interpretazioni che il mondo è pericoloso e imprevedibile. Di conseguenza, questi bambini diventano più propensi a prestare attenzione alle minacce nel loro ambiente, che può servire come fattore di rischio sia per i problemi di ansia che di aggressività “.

Una questione di mortalità

Un altro studio recente pubblicato in PLoS Medicine esamina gli effetti a lungo termine dello stress e dei traumi infantili.

Lo studio ha esaminato i dati di tutti i bambini nati in Danimarca tra il 1968 e il 2008, tutti i bambini in Svezia nati tra il 1973 e il 2006 e un campione casuale dell’89% dei bambini nati in Finlandia dal 1987 al 2007.

Di tutti in questo gruppo, 189,094 avevano perso un genitore prima dei 18 anni. Anche dopo aver controllato i fattori sociali ed economici, le persone che avevano perso un genitore avevano il 50% di rischio di morte in più rispetto a quelle che non lo avevano.

In particolare, i figli di genitori morti per morte innaturale avevano un rischio di mortalità superiore dell’84%, mentre i figli di genitori morti per cause naturali avevano un rischio maggiore del 33%. Se la causa della morte del genitore era il suicidio, aumentava la probabilità di morte naturale del bambino del 65% e quella innaturale del 126%. Questi effetti sono durati fino all’età adulta.

“Molti studi hanno suggerito che questo evento avverso della vita potrebbe influenzare lo sviluppo a lungo termine dei bambini, influenzando molti aspetti della propria vita, e il rischio di mortalità è l’endpoint più difficile di tutti questi effetti e, allo stesso tempo, è il suggerimento dell’iceberg “, ha detto Jiong Li, professore associato presso l’Università di Aarhus in Danimarca e autore principale dello studio, in un’intervista con Heathline. “Se la moralità a lungo termine aumenta, questo suggerirà che questa … popolazione potrebbe avere più problemi nella loro vita di quanto avessimo pensato, che sono legati non solo alla salute fisica e psicologica, ma anche ad altri aspetti sociali, che persistono nella loro vita adulta. “

In effetti, Li potrebbe vedere gli effetti a lungo termine della scoperta di Romens. “I nostri risultati suggeriscono che fattori genetici, stress psicologico, cambiamenti socio-comportamentali e supporto sociale possono essere tra i percorsi sottostanti”, ha detto Li. “Penso che i meccanismi biologici suggeriti nello studio [di Romens] siano perfettamente in linea con i nostri risultati. Il gene del recettore [dei glucocorticoidi] può svolgere un ruolo significativo nel percorso che collega eventi di vita avversi o stressanti e problemi di salute, o anche difficoltà sociali “.

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