I trattamenti con cellule staminali non provati offrono speranza e rischi

Le iniezioni di cellule staminali nella sua colonna vertebrale avrebbero dovuto aiutare Jim Gass, 66 anni, a riprendersi da un ictus avvenuto sei anni fa.

Gass si è recato in cliniche in Messico, Cina e Argentina per sottoporsi a queste procedure non dimostrate. Compreso il viaggio, ha speso quasi $ 300,000, secondo una storia in Il New York Times.

Dopo l’ultimo giro di tiri, è riuscito a camminare meglio. Ma la sua speranza per una piena guarigione è stata interrotta. Mentre era in vacanza in Thailandia, sei mesi dopo i suoi trattamenti, ha sviluppato dolori alla schiena e difficoltà a camminare e stare in piedi.

A Boston, i medici del Brigham and Women’s Hospital hanno eseguito una risonanza magnetica della colonna vertebrale e hanno trovato una grande massa che riempiva l’intera parte inferiore della colonna vertebrale.

I test genetici hanno rivelato che le cellule anormali e primitive della massa non provenivano da Gass, ma da cellule staminali iniettate nella sua colonna vertebrale.

I trattamenti con radiazioni sembravano rallentare la crescita della massa e migliorare i sintomi di Gass. Ma un’altra scansione eseguita più tardi a San Diego ha mostrato che la massa stava nuovamente crescendo.

I medici coinvolti hanno scritto sul suo caso in una lettera pubblicata il 22 giugno su New England Journal of Medicine.

Nonostante l’esito di questo caso, gli esperti che hanno familiarità con questo tipo di “turismo delle cellule staminali” dicono che potrebbe ancora venire qualcosa di buono.

“È un caso davvero triste, ma è positivo che stia causando discussioni sia sul potenziale danno di queste terapie sia sulla mancanza di prove per quanto riguarda i benefici”, Timothy Caulfield, direttore della ricerca dell’Health Law Institute presso l’Università di Alberta, che ha scritto un recente commento sulla campagna pubblicitaria delle cellule staminali, ha detto a Healthline.

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Realtà della terapia con cellule staminali

Questa non è la prima volta che i trattamenti con cellule staminali hanno portato a risultati negativi come tumori or lesioni.

“Ci sono state altre segnalazioni di eventi avversi come risultato di questo tipo di terapie”, ha detto Caulfield. “Ci sono state anche segnalazioni di eventi avversi quando la procedura è meno estrema, come persone che ricevono una terapia con cellule staminali per procedure anti-invecchiamento e anti-rughe”.

Caulfield si affretta a sottolineare che la “terapia” dovrebbe essere tra virgolette perché – ad eccezione di pochi trattamenti approvati – l’uso delle cellule staminali per curare le malattie non è arrivato al punto in cui è pronto per un uso diffuso nelle cliniche.

“Ci sono pochissime terapie con cellule staminali che hanno dimostrato, a questo punto, di essere efficaci”, ha detto Caulfield. “Sono in corso un sacco di lavoro entusiasmante – sono in studi clinici in questo momento – ma per la maggior parte delle condizioni semplicemente non ci siamo ancora”.

Sebbene ci siano alcuni casi documentati come Gass, molti altri potrebbero non essere segnalati, a causa di trattamenti presso cliniche di cellule staminali non regolamentate in tutto il mondo.

“Non sappiamo esattamente quante persone si sottopongono a queste procedure”, Dott. Jaime Imitola, neurologo e ricercatore di cellule staminali presso il Wexner Medical Center dell’Ohio State University, che ha scritto sui pericoli del turismo con cellule staminali e su come consigliare i pazienti, ha detto a Healthline.

“Ci sono così tante malattie che queste cliniche trattano spesso – dal diabete alla SLA – e alcuni di questi trattamenti possono comportare un rischio maggiore di altri”, ha detto Imitola.

C’è una grande differenza di rischio tra prendere cellule dal proprio corpo e rimetterle nel sangue e iniettare cellule estranee nella colonna vertebrale, come è stato fatto nel caso di Gass.

Inoltre, queste cliniche non fanno parte di un programma di ricerca clinica, quindi ci sono molte incognite su ciò che accade durante le procedure.

“Stanno effettivamente usando cellule staminali? Come stanno introducendo le cellule staminali nelle persone? ” disse Caulfield. “Queste sono tutte domande aperte, perché è un campo così non regolamentato.”

Mentre Gass ha viaggiato fuori dagli Stati Uniti per le iniezioni, le terapie con cellule staminali non dimostrate si presentano molto più vicino a casa.

Un articolo pubblicato online giovedì sulla rivista Cell Stem Cell ha rilevato che almeno 351 aziende negli Stati Uniti stanno commercializzando terapie con cellule staminali che non sono state sottoposte al rigoroso processo di sperimentazione clinica o approvate dalla Food and Drug Administration (FDA).

Queste aziende commercializzavano cellule staminali come trattamento per una vasta gamma di condizioni, dalle lesioni del midollo spinale ai problemi del sistema immunitario, alle malattie cardiache o persino a soluzioni cosmetiche.

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Campione di cellule staminali

Con pochi trattamenti disponibili per molte malattie, le cliniche di cellule staminali intervengono per riempire il vuoto, molti esagerando con la ricerca effettiva che viene condotta in questo settore.

“[Le cliniche] stanno sfruttando l’entusiasmo per la ricerca legittima sulle cellule staminali e l’impronta della cultura pop – la metterò in questo modo – delle cellule staminali”, ha detto Caulfield.

Parte di questo clamore è stato generato quando atleti di alto profilo si sottopongono a terapia con cellule staminali e vedono miglioramenti, come Peyton Manning fatto in Germania per un infortunio al collo.

La società contattata da Gass era stata coinvolta nel trattamento dell’ex quarterback della NFL John Brodie.

Queste straordinarie storie di successo offrono alle persone speranza. Ma poiché si sono verificati al di fuori di una sperimentazione clinica, è impossibile sapere se la salute degli atleti sarebbe migliorata da sola.

Imitola lo paragona all’uso dell’agopuntura insieme a trattamenti collaudati.

“Se ti do l’agopuntura dopo un trattamento con cellule staminali, non posso distinguere se ciò che accade è il risultato dell’agopuntura o del trattamento”, ha detto Imitola, “perché questo non è uno studio clinico”.

Anche ricercatori, università e media hanno una mano nella campagna pubblicitaria sulle cellule staminali. L’elemento temporale, in particolare, può essere travisato.

“Penso che la comunità scientifica abbia davvero bisogno di stare attenta a come parla della ricerca sulle cellule staminali”, ha detto Caulfield. “Abbiamo fatto uno studio che ha dimostrato, ad esempio, che il tempo che intercorre tra la ricerca di base e l’ingresso in clinica è spesso esagerato quando si parla di ricerca sulle cellule staminali. Il nostro studio ha scoperto che è stato spesso descritto come se la ricerca sarebbe stata in clinica tra 5 o 10 anni, o prima, il che è davvero molto veloce. Crea aspettative irrealistiche “.

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Lunga strada verso le cure

I pazienti con lesioni o malattie del midollo spinale sono spesso ansiosi che nuovi trattamenti vengano approvati rapidamente. Ma i ricercatori sulle cellule staminali hanno buone ragioni per essere cauti.

Una caratteristica che le cellule staminali condividono con le cellule tumorali è che entrambe si moltiplicano rapidamente. Questo è il motivo per cui i ricercatori sulle cellule staminali sono da tempo preoccupati che le cellule staminali potessero formare tumori.

Ecco perché ci sono così tanti anni di test in laboratorio, su modelli animali e infine in studi clinici.

“Non è etico offrire una procedura o un farmaco non provato”, ha detto Imitola.

Quando le cliniche saltano avanti e offrono trattamenti che non sono stati adeguatamente testati, potrebbero finire per ferire le persone invece di aiutarle.

“È interessante perché il caso [di Gass], e altri, sta generando una nuova malattia, una nuova complicanza, un tumore iatrogeno”, ha detto Imitola.

Naturalmente, durante una sperimentazione clinica possono verificarsi risultati negativi. Ma questi vengono monitorati e gli studi clinici possono essere interrotti se si verificano effetti collaterali imprevisti.

Una cellula staminale recente sperimentazione clinica in Giappone è stato interrotto, “perché quando i ricercatori hanno esaminato se le cellule erano ‘pulite’ da un punto di vista genetico, le cellule hanno avuto alcuni problemi, alcuni cambiamenti”, ha detto Imitola, “Così i ricercatori hanno detto: ‘Non possiamo fallo, non possiamo iniettare le cellule. “”

Imitola è stata recentemente coautrice di un articolo in JAMA Neurologia invitando i medici a istruire i pazienti con malattie neurologiche sul “turismo delle cellule staminali”.

Ma ammette che casi come quello di Gass possono servire da avvertimento ancora più efficace.

“Questo paziente, in particolare, è importante perché ha dato un volto umano a questa tragedia”, ha detto Imitola. “Abbiamo bisogno di più pazienti per farsi avanti. Molto probabilmente, questo non è un caso isolato “.

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